Joseph Hubertus Pilates, nasceu em 1881 na cidade de Monchengladbach, na Alemanha. Devido a sua saúde debilitada na infância, era portador de asma, raquitismo e febre reumática, dedicou-se aos estudos da anatomia, visando melhorar a sua condição física. Na sua juventude, Pilates estudou e especializou-se em musculação, mergulho, esqui e ginástica. Em 1912, Pilates mudou-se da Alemanha para Inglaterra, onde começou a ganhar a vida como pugilista e artista de circo. No início da Primeira Guerra Mundial, esteve num campo de concentração em Lancaster e, posteriormente, na Ilha de Man, local onde dedicou-se a treinar os estrangeiros feridos com seus exercícios. Depois da guerra, Pilates voltou para Hamburgo, onde permaneceu até 1926. Só neste ano é que Pilates, desiludido com o exército alemão, se mudou para os Estados Unidos.
 

Foi em 1926, que Joseph fundou seu primeiro Studio em Nova Iorque denominando seu método na época de “contrologia”e rapidamente atraiu pessoas famosas, principalmente bailarinos e indivíduos famosos dos espectáculos musicais e cinematográficos.

Joseph Pilates viveu uma vida longa e saudável, morreu em 1967, aos 87 anos. Desde então seu método tem crescido muito e atualmente não é usado somente como atividade física, mas como reabilitação de diversas patologias.